Aguas

La cabecera del río Amazonas más distante se ubica a casi 6,800 kilómetros desde el Atlántico luego de considerar las distancias siguiendo el curso sinuoso de los grandes canales y tributarios

Los mayores tributarios amazónicos tienen sus cabeceras ubicadas en un rango de distancia entre 2,500 y 6,800 kilómetros de la desembocadura del río Amazonas. Grandes discusiones giran en torno a cuál es el arroyo o pequeño tributario de la cuenca del Ucayali más alejado de la desembocadura y a su localización exacta.

En los últimos años varias expediciones han intentado localizar las cabeceras del Amazonas en la cuenca del Ucayali. Mediante el uso de sistemas de posicionamiento global (GPS) y con una precisión de algunas decenas de metros fue posible ubicarlas en el departamento de Arequipa, al sur de Cusco. El objetivo de estas expediciones ha sido determinar el lugar exacto del origen del río Amazonas, a fin de definir si el gran río Amazonas es más largo que el río Nilo. El problema, sin embargo, fue que los miembros de dichas expediciones, una vez obtenida la localización, no han realizado mediciones de verificación hacia el Océano Atlántico. En lugar de ello simplemente anexaron dichos hallazgos a cálculos estimados río abajo y ya publicados pero cuya precisión nunca fue verificada de manera independiente. Existen así muchos estimados de la longitud real del río Amazonas que van desde los 6,000 hasta los 7,800 kilómetros. Si los estimados con valores más altos son aceptados se podría concluir que el Amazonas es, en efecto, más largo que el río Nilo.

El mejor estimado con el que se cuenta hasta el momento plantea que el río Amazonas posee una longitud de entre 6,500 y 6,800 kilómetros, si consideramos que la desembocadura está localizada cerca de Balique, al este de los 50° longitud oeste. Se ha estimado que el largo del Nilo es 6,650 kilómetros. Sin lugar a dudas el debate sobre “el río más largo” continuará hasta que ambos ríos sean medidos en el mismo momento, utilizando la misma metodología y, de preferencia, por el mismo grupo de investigadores.

En Sudamérica se divide al río Amazonas en cuatro grandes tramos, dos de ellos llamados propiamente “Amazonas”. Río arriba, en Perú, tiene el nombre de Ucayali. Conforme va descendiendo en su curso, tanto en Perú como en Colombia, se le conoce como Amazonas. Después de entrar a Brasil es llamado Solimões hasta su confluencia con el río Negro, en que vuelve a tomar el nombre de Amazonas. Los ríos más importantes de la cuenca alta del Amazonas, en la subcuenca del Ucayali, en orden de elevación descendente son: el Apurímac, el Ene y el Tambo. La cuenca amazónica es la única en el mundo que posee tres tributarios que tienen una longitud de más de 3,000 kilómetros (el Purús, el Juruá, y el Madeira). El Madeira, con 3,352 kilómetros, es el más largo, aunque aún secunda al río Missouri, que con sus 3,726 kilómetros de longitud es el tributario más largo del mundo. Los ríos meándricos más largos en la Amazonía, —el Purús, el Juruá y el Ucayali— son todos tributarios del sur de la cuenca. Estos tres ríos se ubican sobre una enorme zona aluvial que, dada la suavidad de sus sedimentos y la poca resistencia de éstos frente a las corrientes, sus canales principales forman meandros a lo largo de sus amplias llanuras de inundación. La longitud del Purús, por ejemplo, y siguiendo su serpenteante canal llega a alcanzar más de dos veces la distancia en línea recta que existe entre su desembocadura y sus cabeceras.